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Procesos de conversión

   

La demanda de productos derivados del petróleo está fundamentalmente centrada en gasolinas, queroseno y gasóleo que componen la fracción del crudo con intervalos de ebullición inferior a 360 ºC. En conjunto, estos productos representan más del 70% de la demanda total de derivados petrolíferos. Este porcentaje es, en general, muy superior al que se puede obtener directamente por destilación del crudo.

Los productos de consumo derivados del petróleo son esencialmente las gasolinas, el keroseno y el gasoil.

Procesos de conversión

La fracción que se destila por encima de 360 ºC, se utiliza como alimentación a procesos de conversión cuyo objetivo es la transformación de fracciones hidrocarbonadas de peso molecular elevado en otras de menor peso molecular y características adecuadas para su utilización en la formulación de gasolinas y gasóleos.

Entre estos tipos de proceso, cabe destacar:

- Procesos de conversión térmica: son procesos en los cuales se produce la ruptura de moléculas a otras de menor tamaño mediante la aplicación de calor. La alimentación más habitual a estos procesos la constituyen los residuos de destilación a vacío (con un punto inicial de destilación del orden de 550 ºC). Según la severidad del proceso se distingue principalmente:

Viscorreducción: en el que se aplican temperaturas del orden de 400-450 ºC y tiempos de residencia desde 30 segundos a poco más de dos minutos. Planta piloto de viscorreducción

Coquización retardada: donde el producto previamente calentado tras su paso por un horno a una temperatura de hasta 500 ºC es enviado a las denominadas cámaras de coquización donde prosiguen las reacciones de craqueo térmico hasta el llenado de las mismas, lo que puede durar hasta 24 horas. Planta piloto de Coquización retardada.

- Procesos de conversión catalítica sin adición de hidrógeno: son procesos en los cuales, el craqueo de moléculas de mayor tamaño se produce de forma selectiva a productos de mayor valor añadido gracias a la presencia de un catalizador y elevadas temperaturas. El proceso de conversión catalítica por excelencia es el craqueo catalítico o FCC (siglas en inglés de Fluid Catalytic Cracking). La alimentación al proceso consiste fundamentalmente de fracciones con intervalo de destilación 360-550 ºC. Planta piloto de craqueo catalítico o FCC.  

- Procesos de conversión con adición de hidrógeno (hidrocraqueo): por medio de este proceso se craquean fracciones pesadas de petróleo (intervalo de destilación 360-550 ºC) en presencia de hidrógeno y de un lecho catalítico bajo unas condiciones severas de presión (entre 70 y 200 bar) y temperatura (entre 370 ºC y 440 ºC). Por medio de estos procesos se producen destilados medios de alta calidad. Planta piloto de hidrocraqueo.

Una variante del proceso de hidrocraqueo es el denominado hidrocraqueo suave (MHC, por su denominación en inglés Mild HidroCracking), que se realiza en condiciones más suaves de presión (entre 50 y 90 bar), con menor aporte de hidrógeno y menor conversión a productos ligeros. Este proceso se utiliza como pretratamiento de la alimentación a unidades de craqueo catalítico en lecho fluidizado (FCC), con objeto de desulfurar la alimentación a la unidad y, en consecuencia, disminuir el contenido de azufre de los productos de FCC, de forma que se pueda utilizar la nafta de FCC en la formulación de gasolina sin requerir post-tratamiento para eliminación de azufre o, cuando sea necesario, conseguir que el nivel de azufre requerido se obtenga en un post-tratamiento selectivo de baja severidad que permita minimizar la pérdida de octano asociada a los procesos de desulfuración de nafta.

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